4 de noviembre de 2009

Darwin. De Unas Cartas, Unos Consejos

Aniversario número 200 del
nacimiento de Darwin

150 Años de la Publicación
El Origen de las Especies

Charles Robert Darwin (1809-1882) fue un sabio naturalista que emprendió a los 22 años u
n periplo por las costas de sudamérica a bordo del buque oceanográfico HSM Beagle, al mando de un aristócrata llamado Fitz Roy. El viaje se inició a fines de noviembre de 1831 y duró 5 años. Transcurrió por las costas australes del Océano Atlántico y del Oceno Pacífico por donde llegó hasta las Islas Galápagos, lugar desde el cual se dirigió a su Inglaterra.

Su mayor
tiempo de exploración lo pasó fundamentalmente en territorio argentino, donde realizo una indagación que le permitió tomar muchas notas y colectar ejemplares que enviaba a Europa -a J. S. Henslow (1796-1861) un botánico y geólogo que ocupaba un lugar en Cambridge -una ciudad universitaria- junto a las notas que iba tomando. Fue estando en Bahía Blanca y en travesía hacia y por Punta Alta donde encontró numerosos restos oseos y ejemplares fósiles de animales prehistóricos.

Ambiente Cultural Social y las Ideas de su Epoca

Asimismo Darwin quien habia estudiado geología, estaba influenciado por el geologo Charles Lyell y llevaba consigo su obra Principles of Geology co
mo libro de lectura, el que se convirtió en el libro fundacional de la geología moderna.
Este tenía como antecedente a Theory of the Heart de James Hutton (1726-1797)agricultor y naturalista escocés-, considerado padre de la geología- quien postulara la existencia del tiempo geológico, donde afirmaba que no se encontraban vestigios de un comienzo ni de un final, y que con su tiempo profundo, modificara la noción del tiempo bíblico transmitido desde el génesis. Su habilidad para explicar los procesos geológicos sin hacer referencia a la biblia y su énfasis acerca de procesos cíclicos sumamente largos de erosión, deposición, sedimentación y vulcanismo con sus erupciones y plegamientos fueron revolucionarias.

Otros autores de trasc
endentes de la época fueron: Jean Baptiste Lamarck (1724-1829) quien sostenía hipótesis que fueron debatidas por Darwin con mucha convicción. Lamarck hablaba de modificaciones adquiridas, pero no era suficientemente satisfactoria su teoría, pués requería también la participación exterior de un programa o ser inteligente y no hay tampoco evidencias de que pasen caracteres o destrezas adquiridas a la siguiente generación; además los cambios en su teoría solo mejoraban la adaptación de los individuos a su ambiente.

Es interesante conocer que la monumental obra de Lamarck Philosophie Zoologique, fue publicada el año del nacimiento de Darwin.

Tomas R. Malthus (1766-1834) un economista inglés conocido por su Ensayo sobre el Principio de la Población en sus consecuencias demográficas, donde hizo incapié en la futura falta de alimentos ante un desequilibrio con el crecimiento geométrico de la población, que Darwin leyó en 1938. Tambien Darwin leyó al escocés Adam Smith fundador de la economía libre de mercado (1723-1790) en su obra: La riqueza de las naciones. Sobre la convergencia de estos nucleos de ideas en las postulaciones darwinianas mucho se ha discutido, publicado y aún se publica. Pero de lo que no cabe duda que en ese contexto intelectual e ideológico se movía todo el ambiente cultural de la época.

La Revolución Darwiniana


No es ajeno esto, que a partir de estos conjuntos de ideas, emergiera la teoría de Charles Darwin, un minu
cioso observador de las características de los organismos vivos, los fósiles y el ambiente geológico y social. Las ciencias duras en el campo de la biología no son compartimientos estancos respecto de las ideas de una época, sobre todo en un estudioso de las implicancias del ambiente como lo fue Darwin. A partir de estas condiciones el resultado consistió en que postulara en el campo de la biología, su trastocadora teoría de la evolución de las especies basada en la selección natural.

La idea fundamental de la evolución se basa en dos tesis principales: La descendencia con modificación a partir de un ancestro común, hoy llamada evolución y la selección natural como agente causal del sentido de los cambios experimentados por esa descendencia con modificacion. Los cambios en las especies tal cual las conocemos hoy, serían entonces acumulados a través de los tiempos en millones de años. Esto es conocido hoy con el término evolución. A través de las generaciones se producen mutaciones, que son heredables y que por azar pueden producir cambios entre los progenitores y su descendecia.

A 150 años de la publicación -1859- de su más importante obra: El origen de las especies, el mundo científico conmemora ese hecho que como dicen algunos, puso de cabeza los estudios de ciencias naturales con consecuencias sobre muchas disciplinas, fundamentalmente la biología.

Darwin había estudiado en Edimburgo y en Cambridge donde se vió inte
resado en tópicos diversos sobre distintas ramas del conocimiento de las ciencias naturales, como la clasificación de las plantas, malacología -moluscos-, entomología y geología.

Cuando volvió a su tierra, clasificó los materiales recolectados, primero en Cambridge y luego en Londres. Vivió el resto de su vida en Down House próximo a Downe, condado de Kent a unos 25 kilómetros de Londres. Estuvo consultando a varios especialistas en anatomía, ornitología, mamiferos y otros grupos extintos, para interpretar y elaborar su conjunto de teorías e ideas.

Problemas de la Paleontología y la Sistemática


Darwin vivió 40 años de ese lugar, dando lugar a numerosos nuevos conocimientos a partir de sus descubrimientos y su elevada capacidad para postular hipotesis e inferir resultados. En el primero de sus 18 notebook -libretas de apuntes de viaje- están dibujados los primeros árboles evolutivos realizados sobre los seres vivos.

Uno de los Cuadernos
de notas de Darwin. Se
puede ver dibujado un
árbol
de relaciones evolutivas.
Entre sus deducciones puede
verse que comienza
arriba a la izquierda
escribiendo su célebre
I think (yo pienso o yo creo)



Escritos que son buenos consejos para el trabajador científico


En alguna de sus cartas, -elemento fundamental para comunicarse que tenía- labró una buena fórmula para el éxito en la investigación científica:
  • Que trataba constantemente de mantener la mente libre, como para abandonar cualquier hipótesis, no importa cuan venerada fuera, tan pronto como los hechos la contradijeran
  • Escribió también que el éxito que sus descubrimientos tenían, se debían a su amor por la ciencia, ilimitada paciencia para reflexionar sobre cualquier tema, prolificidad para observar y coleccionar hechos y una buena dosis de creatividad, de la misma manera que una enorme capacidad para aplicar el sentido común.
La Síntesis del Siglo XX

Darwin no había conocido la obra del Mendel (1822-1884) un monje austríaco coetáneo a él, que habia descubierto las leyes de la herencia, que eran vitales para explicar algunas cosas de su teoría. Estas fueron redescubiertas 50 años después.

Un gran genetista del siglo XX Theodosius Dobzhansky (1900-1975) afirmó con firmeza una teoría: En biología nada tiene sentido excepto a la luz de la evolución. Por conocer profundamente anatomía y fisiología solo seg
uiremos en las tienieblas si no nos elevámos por encima de esos conocimientos inconexos y puramente descriptivos. El conjunto de los fenómenos que nos envuelven, sean sociales, artísticos, históricos cobran sentido cuando se considera a nuestra especie como resultado de un proceso biológico evolutivo.

La obra de este autor junto a otros biólogos como Julius Huxley, Mayr, Simpson
y la asistencia de matemáticos, lograron sentar modelos acerca de la genética de poblaciones. La evolución es un proceso genético. Las mutaciones son al azar, prevalecen aquellas mutaciones que se adaptan al ambiente y por lo tanto no son seleccionadas en contra. Las que no se adaptan son eliminadas. Esta es la selección natural.

La Genómica Respalda la Teoría de Darwin

Una comprensión superior sobre la evolución se obtuvo hacia 1959 cuando fue la celebración del centenario de la aparición de El Origen de las Especies. Ahora, 50 años después de dicho entendimiento, la biología evolutiva obtuvo una gran fuerza con las innovaciones que introdujo el aporte de las tecnologías aplicadas de la biología molecular.

Las nuevas herramientas
biotecnológicas que han
llevado a conocer la
secuencia de miles de pares
de bases del ADN en tiempos muy
breves y la bioinformática que permite
tener acceso a las bases de datos con
genomas de distintos organismos,
permiten realizar genómica comparada
respaldando la teoría general de Darwin


El conocimiento que se produjo a partir del secuenciamiento del ADN entre muchos laboratorios trabajando con distintos grupos de de organismos vivos y con el auxilio de programas de computación, produjo un avance muy importante y nuevas afirmaciones entre grupos de investigadores. Al conocerse los genomas de diversos organismos vivos y poder realizar genómica comparada entre ellos, se afirmaron las teorías de la selección natural y la existencia de antecesores comunes.

En las actuales condiciones, y con ese caudal inmenso de información que se genera, con más desarrollos tecnológicos que permiten recortar los tiempos de secuenciación, la bioinformática, las bases de datos genéticas, los algoritmos aplicados, la genómica funcional, los límites del conocimiento se amplían a pasos enormes.

Esto permite una visión creciente de los seres vivos vinculados a su ambiente natural y social. En este marco los pasos de Charles Darwin de observar en forma integrada los aspectos de la naturaleza, nos abren el camino a un conjunto de nuevas interpretaciones y posibles predicciones a partir de modelos científicos, sobre la dinámica integral de la vida sobre la tierra.


Referencias

Revista Ciencia Hoy. 2009. Volumen 19. Número 113. octubre-noviembre. Argentina. Número dedicado en Homenaje a Charles Darwin. Varios autores. 96 páginas.

Filosofía e Historia de la Biología. 2004. Ana Rosa Barahona, Edna Suarez, Sergio Martinez (Compiladores). UNAM. Editorial de la Universidad Nacional Autónoma de México.467 pgs.

Konin E.V. 2009. Darwinian evolution in the light of genomics. National Center for Biotechnology Information. National Library of Medicine, National Institutes of Health, Bethesda, MD, USA. Nucleic Acids Research, Advance Access Published Online. February 12, 2009.